Robert Califf testemunha.

Remover os cigarros com sabor de mentol das prateleiras seria uma conquista importante para a saúde pública, argumentou ele, eliminando uma das principais causas de cancro que afecta desproporcionalmente os jovens e as minorias.

“Fundamentalmente, essas ações ousadas visam salvar centenas de milhares de vidas todos os anos”, disse Califf.
disse em 2022
, quando o FDA propôs pela primeira vez a proibição. “A proibição do mentol nos cigarros significaria que mais de 18,5 milhões de fumantes de cigarros mentolados com 12 anos ou mais nos Estados Unidos teriam mais chances de parar de fumar.”

A FDA finalizou sua política de proibição de cigarros mentolados e a submeteu para aprovação em outubro passado. Mas a Casa Branca ainda não lhe deu luz verde, face à resistência de um punhado de aliados negros influentes que alertam que a proibição do produto alimentaria um mercado clandestino, agravaria o excesso de policiamento nas comunidades minoritárias e prejudicaria a posição de Biden entre os eleitores negros.

O atraso alimentou preocupações entre os defensores dentro e fora do governo de que as considerações políticas irão superar a urgência da proibição e levar Biden a adiar a implementação até depois das eleições de novembro.

“Estamos agora numa época política e só vai ficar mais difícil para eles fazê-lo”, disse Yolonda Richardson, CEO da Campaign for Tobacco-Free Kids. “Todos os atrasos beneficiam a indústria do tabaco. Isso é apenas mais tempo que eles têm para mantê-los na rua, muito mais tempo para viciar crianças.”

Além de solicitar ajuda externa, Califf levantou repetidamente a questão internamente nos últimos meses. Ele recrutou altos funcionários da Casa Branca e do Departamento de Saúde e Serviços Humanos para ajudar a defender a proibição, disseram as duas pessoas familiarizadas com o esforço, abertamente preocupadas com o fato de as regulamentações enfrentarem uma batalha cada vez mais difícil. Ele também pressionou pessoalmente assessores seniores de Biden sobre a decisão.

No entanto, Califf recebeu poucas garantias e o veredicto final cabe agora a Biden e aos seus principais conselheiros.

“Todos fizeram o que podiam”, disse um alto funcionário do governo que, como os outros, obteve anonimato para discutir conversas privadas.

A Casa Branca não quis comentar, citando uma política contra a discussão de regras antes de serem finalizadas.

O porta-voz da FDA, Michael Felberbaum, disse que a agência é igualmente limitada, mas classificou os novos padrões de produtos para cigarros mentolados “no topo de nossas prioridades”.

“A FDA continua empenhada em emitir padrões de produtos de tabaco para mentol em cigarros e caracterizar sabores em charutos o mais rapidamente possível”, disse Felberbaum.

Num evento no mês passado organizado pela organização sem fins lucrativos Alliance for a Stronger FDA, Califf aludiu às dificuldades que enfrentou para conseguir que a Casa Branca finalizasse a proibição do mentol.

“No último ano deste governo, muitas coisas aconteceram com muita pressão para terminar as coisas, e às vezes a pressão política entra em jogo”, disse Califf, que também procurou restringir os charutos aromatizados e telegrafou planos para exigir níveis mais baixos de nicotina. níveis em todos os cigarros e outros produtos do tabaco. “Muitas considerações precisam ser feitas.”

Os mentois são o último cigarro com sabor permitido no mercado e a escolha esmagadora dos fumantes negros,
de acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças
. A popularidade dos cigarros na comunidade negra sustentou uma luta pela proibição travada por grupos de saúde pública há mais de uma década. Os defensores antitabagismo acusaram a indústria do tabaco de comercializar agressivamente cigarros mentolados para os consumidores negros e afirmam que o sabor mentolado do mentol esconde o sabor mais forte do tabaco e torna mais fácil para as pessoas ficarem viciadas em idades mais jovens.

Mas a perspectiva de uma proibição federal desencadeou uma forte resistência por parte de algumas figuras influentes da comunidade negra. O reverendo Al Sharpton, um aliado próximo de Biden, argumentou contra a proposta por temer que ela daria à polícia outro motivo para atacar os negros, assim como o proeminente advogado de direitos civis Ben Crump. A indústria do tabaco também convocou legisladores democratas negros para fazer lobby em seu nome, incluindo os ex-deputados GK Butterfield e Kendrick Meek.

Crump, Butterfield e Meek não responderam aos pedidos de comentários. Um representante do grupo de Sharpton, a National Action Network, disse que partilha a preocupação de que “esta proibição levará a consequências não intencionais para os negros que vendem cigarros avulsos”.

NAN observou que o próprio Sharpton não participou de nenhuma reunião sobre a proposta nem fez lobby sobre ela. Mas
em uma entrevista
logo após a FDA propor pela primeira vez a proibição do mentol, ele disse: “As pessoas não vão parar de fumar Newports e Kools por causa de uma regra. Eles vão buscá-los de pessoas que vão para as ruas no mercado negro. Então o que acontece? Isso é tudo que estou pedindo.”

A FDA esperava inicialmente finalizar a proibição do mentol antes do final de 2023. Mas o debate foi empurrado para a época eleitoral na sequência de um lobby feroz, incluindo dezenas de reuniões entre funcionários da administração e grupos externos que tanto favorecem como se opõem à proibição. Em uma dessas reuniões
no final de novembro
um grupo de defensores negros que se opuseram à proibição – incluindo Crump, Butterfield e Meek – levantou preocupações diretamente aos principais funcionários de Biden.

Naquela época, o pesquisador democrata Cornell Belcher divulgou pesquisas pagas pela gigante do tabaco Altria, mostrando que a proibição poderia prejudicar o apoio de Biden junto aos eleitores negros de que ele precisará para vencer a reeleição. A pesquisa também mostrou que esses eleitores não acreditavam que abordar os produtos do tabaco deveria ser uma alta prioridade para a FDA.

A Casa Branca adiou a regulamentação logo depois, com altos funcionários caracterizando-a como resultado da necessidade de avaliar mais profundamente a proibição e suas possíveis consequências, disseram pessoas familiarizadas. Preocupados com o atraso, Califf e outros apoiantes dentro da administração sinalizaram aos grupos de saúde pública que as demonstrações da profundidade e amplitude do apoio à proibição do mentol na comunidade negra poderiam ajudar a aliviar as reservas internas.

Desde então, as organizações antitabaco exigiram e receberam uma reunião própria com altos funcionários de Biden e procuraram destacar o apoio para a proposta da NAACP e de uma série de grupos de defesa dos negros e de presidentes de câmara dos EUA.

“Isso deve sinalizar claramente ao governo Biden-Harris que estamos apoiando você e queremos que isso seja feito”, disse Victoria Woodards, prefeita de Tacoma, Washington.
disse em um vídeo
publicado recentemente pela Campanha para Crianças Livres do Tabaco que apresenta vários prefeitos negros.

A FDA estabeleceu oficialmente um novo prazo de março para finalizar suas regras que proíbem o mentol. Dentro da administração, os apoiantes mantêm a esperança de que Biden acabe por dar luz verde, influenciados pela oportunidade de avançar no seu esforço mais amplo para combater o cancro. Mas também estão conscientes de que as probabilidades diminuem à medida que a administração se aproxima do dia das eleições.

Num painel de discussão em 2021, antes de ingressar na administração Biden, Califf lamentou a enorme dificuldade de conseguir qualquer regulamentação do tabaco face à pressão política.

“Espero que este governo tenha a coragem de travar batalhas difíceis”, disse ele na época. “Nunca vi advogados mais capazes ou mais desagradáveis ​​do que os que experimentei ao tentar lidar com a indústria do tabaco.”

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